Historia

Fundada en 1927 con el nombre de Prudden-San Diego Airplane Company, esta empresa sólo llegó a fabricar tres aviones totalmente de metal antes de que se produjera la Gran Depresión de 1929. Luego, la compañía comenzó a fabricar componentes para otras empresas.

En 1929 cambió su nombre a Solar Aircraft Company (al parecer, debido al clima soleado de San Diego). La joven empresa logró sobrevivir los años treinta fabricando diversos productos. Fue entonces cuando Solar comenzó a usar técnicas, utilizadas por primera vez y que entonces eran difíciles de aplicar, para fabricar materiales a altas temperaturas como el acero inoxidable para los múltiples de escape de los aviones.

Solar Aircraft fue una de las empresas de la industria de defensa más importantes durante la Segunda Guerra Mundial, trabajando las veinticuatro horas del día para fabricar más de 300.000 múltiples de escape para los aviones de Estados Unidos. Durante la guerra, Solar fue seleccionada para ayudar a desarrollar por primera vez algunos de los componentes de alta temperatura más importantes para las primeras turbinas de gas utilizadas en los aviones (motores a reacción) de los Estados Unidos. Fue entonces cuando Solar comenzó a dar sus primeros pasos en una aventura que duraría décadas para convertirse en el líder mundial en el mercado de las turbinas de gas industriales y conjuntos de turbomaquinaria.

Cuando se restableció la paz en 1945, Solar Aircraft Company comenzó de nuevo a encontrar dificultades debido a la pérdida en la producción con respecto al período de guerra. Los conocimientos que su personal poseía en el campo de la metalurgia y la producción de materiales de difícil fabricación ayudaron a Solar a conseguir nuevos contratos para fabricar componentes para la industria aeroespacial y de aviación tales como los componentes de las cámaras de postcombustión de los motores a reacción y de los cohetes. Mientras tanto, los empleados fabricaban también ataúdes de acero inoxidable, sartenes, grandes envases para leche y muebles de madera de secoya para que la compañía siguiera siendo rentable.

A finales de los años cuarenta, Solar consiguió un contrato con la Marina de los Estados Unidos para desarrollar y fabricar pequeñas turbinas de gas de 35 kW (45 hp) para accionar bombas portátiles utilizadas en la extinción de incendios a bordo de barcos. Más tarde, la compañía consiguió otro contrato con la Marina de los EE.UU. para fabricar turbinas de gas de 300 kW (400 hp) para su uso en el suministro de energía eléctrica a bordo de los barcos.

A finales de los años cincuenta, Solar consiguió otro contrato con la Marina de los EE.UU. para diseñar una turbina de 750 kW (1.000 hp) para la propulsión de embarcaciones a alta velocidad. El resultado fue la turbina de gas Saturn®, que comenzó a fabricarse en 1960. Ese mismo año, Solar Aircraft Company pasó a ser subsidiaria de International Harvester Company y, tres años más tarde, se convirtió en una división de International Harvester.

La gerencia de Solar se dio cuenta de que la turbina Saturn también tenía un gran potencial comercial ya que era mucho más pequeña, más ligera de peso, más fiable y más fácil para darle mantenimiento que los equipos alternativos más grandes y de menos velocidad que hasta entonces se habían usado en aplicaciones industriales. La turbina Saturn pasó a ser la turbina de gas industrial más utilizada en el mundo, con unas 4.800 unidades en 80 países. Hoy en día sigue fabricándose y está disponible en dos configuraciones mejoradas y de mayor potencia.

Solar se dio cuenta de que, para convencer a los clientes que usaban equipos alternativos (de pistón), la compañía tendría que ofrecer conjuntos de turbomaquinaria totalmente armados y probados en fábrica, tales como conjuntos turbocompresores de gas, conjuntos turbogeneradores y conjuntos de impulsión de bombas en vez de únicamente turbinas de gas. En 1960, Solar comenzó a fabricar su propia línea de compresores de gas natural y de flujo centrífugo que consta hoy día de 18 modelos.

A medida que los conjuntos de turbomaquinaria Saturn iban ganando reconocimiento en la industria, quedó claro que había oportunidades de negocio para una turbina de gas de mayor potencia.

A mediados de los años sesenta, Solar comenzó a trabajar en la turbina de gas Centaur®, la cual salió al mercado en 1968 con una capacidad de 2.015 kW (2.700 hp). La turbina de gas Centaur 40 actual genera 3.500 kW (4.700 hp).

Después de 46 años, Solar abandonó la industria aeroespacial y de aviación en 1973 para concentrar sus recursos en la producción de turbinas de gas industriales, sistemas de turbomaquinaria y servicios de soporte. Durante la última década de actividad en la industria aeroespacial y de aviación, Solar fabricó y produjo tuberías de combustible, antenas de comunicación y radiadores térmicos para reactores nucleares vitales para la misión en el alunizaje Saturn/Apollo, componentes de la sección caliente para motores a reacción de aviones comerciales, y dispositivos de control aerodinámico para el famoso avión militar F-4 Phantom. En 1977, Solar introdujo en el mercado la que entonces era su turbina más grande y potente: la turbina de gas Mars® de 7.900 kW (10.600 hp). En la actualidad, Solar ofrece turbinas Mars con dos gamas de salida: las turbinas de gas Mars 90 de 9.860 kW (13.220 hp) y la turbina de gas Mars 100 de 11.190 kW (15.000 hp).

El 31 de mayo de 1981, Caterpillar Tractor Co., (ahora Caterpillar Inc.), compró los activos de Solar Turbines a International Harvester Company. Solar Turbines Incorporated es una subsidiaria propiedad en su totalidad de Caterpillar Inc., la cual tiene su sede central en Peoria, Illinois (EE.UU.).

En 1985, Solar introdujo en el mercado una turbina de gas más potente como parte de la familia de turbinas Centaur: la turbina de gas Centaur 50, que en la actualidad tiene una capacidad de 4.570 kW (6.130 hp). Con unas 3.800 unidades en servicio, las turbinas Centaur ocupan el segundo lugar, detrás de las turbinas Saturn, en número de unidades instaladas en todo el mundo. Nuestra primera turbina de gas Taurus™ 60 salió de la fábrica de Solar en 1990 y tiene una capacidad de 5.740 kW (7.700 hp).

Turbinas SoLoNOx™: En 1992, cuando se introdujeron en el mercado las turbinas de gas SoLoNOx para la prevención de la contaminación, Solar llevaba más de 20 años desarrollando tecnologías de combustión que redujeran las emisiones de los gases de escape. La tecnología de las turbinas SoLoNOx está disponible con las turbinas de gas CentaurTaurusMars y Titan™. Nuestra avanzada tecnología SoLoNOx de combustión seca y de premezcla pobre también puede incorporarse para modernizar muchos de los modelos ya instalados de dichas turbinas para que sus propietarios puedan cumplir con las nuevas y más restrictivas regulaciones en materia de emisiones. En este terreno, Solar también lidera la industria con más de 1200 turbinas SoLoNOx enviadas a clientes en muchos países.™ 130 está disponible en una configuración de dos ejes y de velocidad variable para aplicaciones de impulsión mecánica, y en una segunda configuración de un eje y de velocidad constante para conjuntos turbogeneradores de servicio continuo con una capacidad de 15.000 kWe. La turbina de gas Titan™ 130 ha sido diseñada para proporcionar eficacia térmica de un solo ciclo de más del 34,5 por ciento.

La turbina de gas Taurus 70, introducida en el mercado en 1993, tiene hoy día una capacidad de 7.520 kW (10.310 hp). Fue la primera turbina introducida en la industria de turbinas de gas que incorporaba como característica estándar la tecnología de combustión con premezcla pobre para la prevención de la contaminación.

Más recientemente, Solar Turbines anunció en 1997 que estaba desarrollando la nueva turbina de gas Titan 130 de un solo ciclo con una capacidad de 14,5 MW (19.500 hp) para aplicaciones industriales. La turbinaTitan

En 1997, Solar también comenzó a realizar la fase de pruebas de campo de la primera turbina de gas industrial del mundo equipada con componentes de cerámica, en lugar de los componentes de metal estándar que requieren tecnología avanzada de enfriamiento para mantener la temperatura del metal a un nivel aceptable. La turbina de prueba para la turbina de gas estacionaria de cerámica, desarrollada bajo un programa del Departamento de Energía de los Estados Unidos (U.S. Department of Energy), es una turbina de gas industrial Centaur 50S de un solo eje instalada en el centro de cogeneración/tratamiento con vapor de una empresa petrolera ubicada en San Joaquín Valley (California). La satisfactoria aplicación de los componentes de cerámica proporcionaría varias ventajas significativas entre las que se incluyen una mayor potencia al permitir el funcionamiento con temperaturas de entrada de la turbina más elevadas, una mayor eficiencia térmica al reducir el uso del aire comprimido proveniente del compresor de la turbina utilizado en el enfriamiento de los componentes y una reducción en las emisiones de los gases de escape.

En 1997, y en un programa relacionado, Solar reveló los detalles del sistema turbogenerador optimizado y de ciclo recuperado basado en la turbina de gas Mercury 50 con una capacidad de 4,2 MWe desarrollado en colaboración con el programa "Advanced Turbine Systems (ATS)" (Sistemas Avanzados para Turbinas) del Departamento de Energía de los Estados Unidos. El objetivo del programa de turbinas industriales ATS era desarrollar unidades que tuvieran una eficacia energética mucho mayor y que contaminaran muchísimo menos que las turbinas de gas industriales del año 1991, y que redujeran al mismo tiempo los costos de producción de energía eléctrica en un 10 por ciento.

Con la llegada del siglo XXI, Solar Turbines ha sido reconocida como el líder mundial en el mercado de turbinas industriales con capacidad de hasta 25.000 hp. La compañía ha vendido más de 15.000 conjuntos de turbomaquinaria instalados, en tierra y costa afuera, e utilizados en el suministro de energía duradera y fiable para generar la carga base de electricidad, energía de cogeneración y de reserva, además de ser utilizadas en la producción, el procesamiento y el transporte de gas natural y petróleo, y en la propulsión marina.